NYC est plus que jamais accro aux combustibles fossiles. Maintenant, cela peut rendre la construction solaire plus difficile.

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Toujours traumatisée par la super tempête meurtrière Sandy de 2012, la ville de New York a ces dernières années poursuivi les géants pétroliers, cédé ses fonds de pension de ses actions de charbon et présenté des plans ambitieux pour protéger la métropole côtière de la montée des mers et des conditions météorologiques extrêmes.

Pourtant, cette année, la plus grande ville du pays est devenue plus dépendante des combustibles fossiles pour son électricité, car la centrale nucléaire qui fournissait la majeure partie de son électricité à zéro carbone a été fermée et un plan de construction d’une ligne de transmission pour transporter l’hydroélectricité jusqu’à la rivière Hudson à partir des barrages de Le Canada, proposé pour la première fois en 2008, a continué à patauger.

Avec un espace limité pour construire des énergies renouvelables et un pouvoir politique sur sa propre infrastructure, le vitrage des toits des cinq arrondissements avec des panneaux solaires est largement considéré comme le moyen le plus simple et le plus abordable de générer de l’énergie renouvelable dans les limites de la ville et une source d’emplois et de formation pour un l’industrie devrait connaître une croissance exponentielle si les États-Unis atteignent leurs objectifs climatiques.

Mais deux changements de politique imminents menacent de rendre la construction solaire sur les toits plus difficile et plus chère à construire.

Le programme d’État qui a financé des projets solaires sur les toits de certains des New-Yorkais les plus pauvres et les plus pollués est sur le point de manquer d’argent dès la fin de l’été, en partie parce qu’une échappatoire a permis aux infrastructures de combustibles fossiles d’utiliser un gros morceau du financement.

Et le service d’incendie de la ville a avancé de nouveaux codes qui pourraient réduire considérablement la quantité d’espace disponible sur le toit pour les équipements solaires et créer de nouvelles exigences coûteuses pour les propriétaires de bâtiments qui souhaitent ajouter des panneaux.

« Il n’y a pas de pot au bout de l’arc-en-ciel pour les gens qui construisent et installent des panneaux solaires à New York », a déclaré Shyam Mehta, directeur exécutif de la New York Solar Energy Industries Association. « C’est déjà très difficile. Ces problèmes de politique le rendent encore plus. »

Les combustibles fossiles boivent le milkshake de Solar

L’État de New York a créé son programme solaire communautaire en 2015 pour subventionner la construction de panneaux auxquels les locataires, interdits de construire sur des toits dont ils ne sont pas propriétaires, pourraient souscrire et réduire leurs factures. Il a fallu quelques années pour décoller à New York et dans sa banlieue nord du comté de Westchester, la zone desservie par le monopole des services publics privés Consolidated Edison. En 2018, le programme a produit 3 mégawatts de panneaux dans la zone de service ConEd.


Gary Hershorn via Getty Images

Le soleil se couche sur l’Empire State Building alors qu’il se trouve derrière les cheminées d’une centrale électrique ConEdison.

Un an plus tard, ce nombre a plus que septuplé pour atteindre 22 mégawatts.

En 2020, cependant, ce nombre a grimpé à 89 mégawatts, faisant de l’énergie solaire communautaire de loin le segment à la croissance la plus rapide du secteur solaire de la ville.

Pour les résidents des vastes complexes de logements sociaux de la ville de New York, le programme a apporté de l’espoir dans des endroits qui offrent le plus souvent des exemples de ce qui se passe lorsqu’une métropole ultra-riche ne parvient pas à protéger ses résidents les plus pauvres : infestations de moisissures et de parasites, bébés empoisonnés au plomb, grands-parents partis à congeler en hiver sans chaleur et rôtir en été sans climatisation.

Entre-temps, le programme a créé près de deux douzaines d’emplois temporaires, la majorité des travailleurs trouvant du travail dans le solaire une fois les installations terminées.

Traînant des parpaings sur le toit d’un lotissement public dans le sud de Brooklyn en mars, Sarah Bellow, une résidente de la New York City Housing Authority (NYCHA) qui a perdu son emploi pendant la pandémie, a déclaré qu’être embauchée pour installer des panneaux solaires offrait un sursis du  » effet mental de ne pas travailler.

« Je l’aime », a déclaré Bellow NY1 du travail. « J’aime chaque aspect de celui-ci. »

Kelvin Casimiro, un résident de NYCHA âgé de 22 ans, a également eu du mal à trouver du travail après avoir été licencié l’année dernière jusqu’à ce qu’un organisme à but non lucratif travaillant avec le programme solaire communautaire le recrute pour construire des panneaux au sommet des Queensbridge Houses, le plus grand complexe de logements publics du Nord. Amérique.

« J’ai déjà postulé pour des emplois dans l’énergie solaire mais je n’ai reçu aucune réponse positive car je n’avais aucune expérience préalable dans les installations solaires », a déclaré Casimiro dans un communiqué. Bulletin NYCHA le mois dernier. « C’est une excellente opportunité, car les emplois dans le solaire sont en hausse. Tout le monde est intéressé.

Pourtant, à mesure que les projets solaires se sont intensifiés, une échappatoire a permis aux piles à combustible alimentées au gaz naturel de consommer plus de 160 mégawatts de financement dans le programme solaire communautaire. Au moment où les régulateurs de l’État ont comblé l’échappatoire en 2019, les équipements à combustibles fossiles avaient utilisé environ la moitié du financement disponible pour la zone de service de la ville de New York.

La plupart des projets solaires deviendront non rentables du jour au lendemain.
Shyam Mehta, Association des industries de l’énergie solaire de New York

En mars, le gouvernement de la ville, NYCHA, et une poignée d’associations solaires à but non lucratif ont déposé une pétition auprès de la Commission de la fonction publique de l’État demandant à l’État de prolonger le programme, qui devait manquer de financement. À tout le moins, ils ont demandé à l’État de remplacer le financement épuisé par les projets de combustibles fossiles afin qu’ils puissent plutôt se tourner vers des projets solaires. Environ 40 mégawatts de financement restent dans le programme, a déclaré Mehta, qui a estimé que ceux-ci s’épuiseront dans au plus trois mois.

Sans prolongation, Mehta a déclaré que « la plupart des projets solaires deviendront non rentables du jour au lendemain ».

La commission n’a pas répondu à une demande de commentaire. Mais l’organe se réunit une fois par mois, ce qui signifie qu’il n’a probablement pas plus de deux sessions pour traiter le problème avant que le programme ne souffre d’un déficit de financement.

Dans un communiqué, le bureau du maire Bill de Blasio a déclaré qu’il exhortait la commission à étendre le programme « étant donné le besoin urgent de s’éloigner des combustibles fossiles ».

Alors que les défenseurs et les installateurs solaires attendent nerveusement, les analystes disent que l’État poursuivra probablement le programme.

« Spéculativement, je ne serais pas surpris s’ils l’étendent car cela a clairement été clairement efficace », a déclaré Pol Lezcano, analyste solaire au cabinet de conseil en énergie BloombergNEF.

Les pompiers proposent une « pilule dure à avaler »

Le service d’incendie de la ville de New York nouveaux codes proposés pourrait affecter pratiquement tous les nouveaux projets solaires sur les toits de la ville.

Le ministère a demandé à la ville de réviser le code de prévention des incendies pour laisser des ouvertures de six pieds de large autour des drains de toit et sur les périmètres des petits bâtiments, et d’apporter des améliorations coûteuses aux murs de parapet.

La mesure la plus difficile proposée dans les codes était une exigence pour les propriétaires de bâtiments de garder 30% du toit face à l’arrière ou à n’importe quel côté du bâtiment avec des fenêtres complètement dégagées de tout panneau afin que les pompiers puissent facilement traverser l’espace. Selon les calculs de la Solar Energy Industries Association, cela réduirait la surface disponible pour les panneaux d’environ 40 %, voire plus dans certains cas.

Les révisions proposées incluent également des mandats pour renforcer les parapets sur les bâtiments, une exigence selon les installateurs solaires qui pourrait rendre les panneaux de toit encore plus chers.

« Il est bien entendu que le code de prévention des incendies de la ville de New York, tel qu’il existe actuellement, impose déjà plus de restrictions sur la construction solaire sur les toits que tout autre code de prévention des incendies du pays », a déclaré Mehta. « Sans démontrer la nécessité de ces restrictions pour les pompiers ou la sécurité publique, c’est une pilule vraiment difficile à avaler. »

Dans un e-mail au Avresco, les pompiers ont déclaré qu’ils prévoyaient de retirer la proposition de 30% et de limiter « sa proposition d’accès au périmètre aux bâtiments nouvellement construits » en raison des préoccupations de l’industrie solaire.

« Le ministère continuera de travailler avec le bureau du maire pour le climat et la durabilité pour répondre à toutes les préoccupations exprimées par les parties prenantes de l’énergie propre », a déclaré le sous-commissaire Frank Dwyer, porte-parole.

Le dernier réacteur restant de la centrale nucléaire d'Indian Point, au nord de la ville, a fermé ses portes en avril. 


Betancur via Getty Images

Le dernier réacteur restant de la centrale nucléaire d’Indian Point, au nord de la ville, a fermé ses portes en avril.

Lezcano a déclaré que le code de prévention des incendies existant avait « empêché de nombreux installateurs de même considérer la ville comme un nouveau marché potentiel ».

« À moins que vous ne soyez un installateur municipal et que vous puissiez vous permettre le temps de naviguer dans la bureaucratie et les autorisations administratives, il y a très peu de raisons pour que vous soyez dans la ville », a-t-il déclaré. « Je connais plusieurs installateurs qui ont décidé de ne pas s’étendre à New York en raison de tout le travail supplémentaire que cela nécessiterait en termes d’avoir des gens avec des bottes sur le terrain juste pour faire face aux aspects réglementaires. »

L’État contre la ville

Les efforts de la ville de New York pour réduire ses émissions de gaz à effet de serre ont longtemps été entravés par la réticence ou l’incapacité de l’État à les respecter.

La ville ne pourrait pas, par exemple, promulguer de nouveaux péages de congestion pour limiter la circulation des véhicules à Manhattan sans législation adoptée par l’État. Tous les changements et investissements dans le métro et le système sur lesquels la plupart des New-Yorkais comptent doivent également passer par Albany, car la Metropolitan Transportation Authority est sous le contrôle de l’État.

Même la loi sur le climat de 2019 de la ville – un mandat pour les grands bâtiments, les plus grands utilisateurs d’énergie des cinq arrondissements, d’installer des rénovations d’efficacité énergétique – a été repoussée par l’État, alors que le gouverneur Andrew Cuomo (D) a proposé de nouvelles exclusions pour les propriétaires qui les critiques disent détruirait la législation.

Les responsables de l’État de New York disent qu’ils veulent que l’État élimine rapidement le carbone de son réseau électrique. Mais alors que l’État poursuit la mise en œuvre de sa loi sur l’énergie propre à 100 % d’ici 2040, certains craignent que sa ville éponyme ne devienne une réflexion après coup. C’est parce que l’État peut largement atteindre certains de ses premiers objectifs en matière d’électricité renouvelable avec de grandes fermes solaires dans les régions du nord peu peuplées de l’État, où les espaces ouverts et les réglementations plus souples rendent le développement énergétique moins cher.

Deux projets à l’intérieur ou à proximité de la ville pourraient compenser cette disparité régionale. Le premier, une proposition de fermer la prison notoire de Rikers Island et de la remplacer par des panneaux solaires et des batteries, pourrait créer une plaque tournante centrale pour une production d’électricité propre, idéalement près du complexe de services publics d’électricité de 500 acres dans le nord-ouest du Queens. Le second, déjà en cours, est une gamme d’éoliennes offshore qui devrait être mise en service au large des côtes de Long Island et du New Jersey au cours des trois à quatre prochaines années.

Entre-temps, cependant, une proposition différente a consommé l’attention des législateurs pro-renouvelables et des écologistes de la ville : un plan pour construire de nouveaux générateurs à gaz dans le Queens et Brooklyn.

« La ville doit élaborer un plan pour nous aider à atténuer la situation », a déclaré Charles Callaway, directeur de l’organisation chez We Act for Environmental Justice, un groupe de défense basé à Harlem. « Nous pouvons aider notre communauté à installer de l’énergie solaire sur les bâtiments de manière à réduire la quantité d’émissions et à continuer de protéger les pompiers. »

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