Un groupe d’ours polaires au Groenland offre de l’espoir quant à l’adaptabilité au climat

Au fil des années d’études et d’observations minutieuses, les scientifiques ont commencé à remarquer que les ours du sud-est du Groenland ne semblaient jamais s’éloigner trop loin – s’aventurant rarement loin de leurs fjords d’origine avec des glaciers côtiers étroits.

« Ils sont cernés de tous côtés », a déclaré Laidre, limité par la topographie à proximité, les zones dépourvues d’habitat, d’eau libre et de civilisation humaine. Les ours qui ont quitté les fjords ne l’ont pas nécessairement fait par choix.

Au cours de la période d’étude, 11 ours du sud-est du Groenland se sont envolés sur la banquise, c’est-à-dire de la glace non attachée au rivage et capable de s’envoler. Des courants forts ont envoyé ces 11 ours vers le sud – loin de chez eux. Mais à la fin, chacun des 11 ours a nagé jusqu’à terre et est retourné dans son fjord d’origine en un mois ou deux, selon l’étude.

Les chercheurs ont également creusé la génétique des ours du sud-est du Groenland.

« Ce sont les ours polaires les plus génétiquement isolés de la planète », a déclaré Laidre. Les scientifiques pensent que les ours ont été largement coupés des autres populations pendant des centaines d’années.

Les données des chercheurs ont également montré comment les ours ont pu survivre sans beaucoup de glace de mer.

Dans le sud-est du Groenland, la glace des glaciers d’eau douce s’écoule de l’intérieur vers la côte, où elle se brise et flotte dans l’océan. Les ours ont pu marcher entre ces plates-formes flottantes d’eau douce.

« Ils utilisent cette glace de glacier pour chasser les phoques tout l’été », a déclaré Laidre. « Ils ont une plate-forme de chasse alternative que beaucoup d’ours de l’Arctique n’ont pas. »

On s’attend à ce que les ours polaires diminuent avec la glace de mer à mesure que le changement climatique se poursuit, mais il est possible que la glace glaciaire comme celle-ci puisse fournir un refuge à de petits groupes d’ours polaires, a déclaré Laidre.

« Ce groupe particulier d’ours, et des travaux supplémentaires pour comprendre comment ils survivent dans ces conditions, peuvent probablement nous aider à mieux comprendre la persistance des ours polaires », a déclaré Laidre.

Des années de données de terrain – observations par hélicoptère, suivi par satellite des mouvements d’ours, échantillons génétiques et mesures de la masse corporelle – sous-tendent ces résultats.

Et il n’est pas facile de peser un ours polaire sauvage.

Les saisons de terrain du scientifique sont au printemps, lorsque la glace de mer est présente et qu’il est possible d’atterrir des hélicoptères sur cette surface.

Lorsque le temps est assez beau, les chercheurs volent en hélicoptère pour capturer temporairement des ours pour une analyse plus approfondie.

À l’aide d’un fusil spécial, les chercheurs tirent des fléchettes sur les ours depuis l’hélicoptère. Les fléchettes peuvent être utilisées soit pour immobiliser les ours, soit simplement pour prélever un petit morceau de tissu pour une biopsie génétique (la fléchette tombe sur la glace et peut être récupérée plus tard).

Lorsqu’il est possible d’immobiliser un ours en toute sécurité, l’hélicoptère atterrit sur la glace et les chercheurs sautent pour effectuer des tests et pour apposer parfois des colliers de repérage par satellite.

Dans le cadre de l’analyse, les chercheurs roulent des ours polaires immobilisés sur un filet, attachent le filet à un treuil, puis soulèvent l’ours pour mesurer sa masse corporelle.

« Les bons jours, nous pourrions attraper cinq à sept ours, et nous prendrions des fléchettes de biopsie génétique dans cinq autres », a déclaré Laidre.

Les chercheurs ont combiné trois années de travail sur le terrain dans le sud-est du Groenland avec des données provenant d’autres régions du pays, des entretiens avec des chasseurs locaux et des échantillons génétiques d’ours récoltés.

Au total, ils ont utilisé les informations génétiques de plusieurs centaines d’ours et les mouvements suivis de plus d’une centaine pour constituer leur ensemble de données.

Leur travail – et les nouveaux résultats de recherche – pourraient aider à identifier les priorités de conservation et les zones où les ours polaires pourraient avoir une meilleure chance de s’adapter à un avenir plus chaud.

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