Comment la religion joue sur l’image publique de Ron DeSantis – de « l’armure de Dieu » à une Bible commandée sur Amazon

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TALLAHASSEE, Floride — Le gouverneur de Floride, Ron DeSantis, a fait de la courtisation des électeurs évangéliques conservateurs un élément central de sa candidature à la présidence. Il a investi des ressources considérables dans l’Iowa, où ces électeurs constituent un élément clé de la base républicaine. Et il a endossé le rôle d’un guerrier culturel, signant une interdiction de l’avortement pour six semaines et s’intéressant aux questions sociales populaires auprès de la droite religieuse.

Mais sa propre foi n’a pas joué un rôle important dans son image publique, contrairement à certains autres hommes politiques.

Le 8 janvier 2019, DeSantis se tenait sur scène au Capitole historique de Floride à côté de sa femme, Casey, qui avait à la main une Bible King James.

Il devait devenir officiellement le 46e gouverneur de Floride.

De nombreux élus choisissent de prêter serment sur un texte religieux ayant une sorte de signification personnelle. Mais pour DeSantis, ce moment a été précédé par une bousculade du personnel de campagne et d’inauguration pris au dépourvu lorsque DeSantis, qui est catholique, leur a dit que sa famille ne possédait pas de Bible et qu’il ne se souciait pas de savoir s’il en utilisait une ayant une signification historique, cinq anciens » ont déclaré les assistants.

Chacune des quatre autres personnes qui ont prêté serment ce jour-là – les trois membres du cabinet de Floride et le lieutenant-gouverneur Jeanette Nuñez – avaient des textes religieux qui avaient une signification personnelle, selon les documents d’inauguration.

Les membres du personnel de DeSantis ont dû acheter une Bible pour 21,74 $ sur Amazon et la faire expédier au siège du Parti républicain de Floride moins d’une semaine avant son investiture, selon un reçu de transaction partagé avec Avresco News.

Les assistants qui se sont entretenus avec Avresco News – dont beaucoup sont des vétérans politiques bien ancrés dans le faste des investitures et ont demandé l’anonymat par crainte de représailles professionnelles – ont déclaré qu’il était inhabituel pour les politiciens de prêter si peu d’attention aux textes spécifiques sur lesquels ils je veux prêter serment.

« Les gens prêtent généralement serment sur quelque chose qui est historique – une Bible familiale ou quelque chose ayant une valeur historique », a déclaré un ancien membre du personnel de DeSantis. « C’était profondément étrange qu’il s’en fiche du tout et qu’il traite cela comme si de rien n’était. »

Préparatifs d’un événement de campagne pour Ron DeSantis à l’Eternity Church de Clive, Iowa, le 30 mai.Fichier Scott Olson / Getty Images

La campagne DeSantis a refusé de répondre à des questions spécifiques pour cet article et a plutôt envoyé une déclaration le qualifiant de « mensonge pathétique digne uniquement d’un chiffon de potins de tabloïd ».

« La malhonnêteté flagrante ici est un stratagème évident pour des motifs néfastes – comme stimuler l’intérêt en retard de cet auteur pour son livre. Dixon est devenu l’un des substituts les plus fidèles et les plus fiables de la campagne Trump, et j’espère qu’il sera au moins récompensé de manière appropriée », a déclaré le porte-parole Bryan Griffin. Il n’a pas répondu à une enquête de suivi sur la nature de cette « malhonnêteté flagrante ».

DeSantis a été élevé dans la religion catholique et entretient des liens familiaux avec la communauté catholique très unie de la vallée de Mahoning dans l’Ohio, où sa tante est religieuse et son oncle est prêtre. Lorsque Casey DeSantis a reçu un diagnostic de cancer en 2021, DeSantis a expliqué comment lui et sa femme ont trouvé du réconfort dans la prière. Ils se sont mariés en 2009 à Walt Disney World, où un prêtre catholique a présidé la cérémonie.

Dans le cadre de sa première investiture, DeSantis a assisté à un petit-déjeuner de prière et a déclaré aux participants qu’il avait décidé de renoncer à un défilé traditionnel afin de baptiser son fils, Mason, ce jour-là. Le baptême a eu lieu avec de l’eau de la mer de Galilée que lui et sa femme ont sauvée de leur voyage en Israël. L’eau – qui était stockée dans une bouteille d’eau quelconque – a ensuite été accidentellement jetée par le personnel de nettoyage de la résidence du gouverneur, avait rapporté à l’époque le News Service of Florida.

Mais d’après ses anciens collaborateurs et les critiques de ses commentaires publics, le tableau d’ensemble n’a jamais été celui d’un homme politique qui a fait de la religion un élément central de son identité publique – contrairement à d’autres personnalités publiques, comme l’ancien vice-président Mike Pence ou le président Joe. Biden.

L’écrivain conservateur Nate Hochman a écrit un article d’opinion dans le New York Times l’année dernière dans lequel il qualifiait DeSantis de « nominalement catholique » et affirmait qu’il « discutait rarement de sa religion en public ».

Mais en tant que candidat à la présidentielle, il a dû en discuter davantage. Il est souvent sollicité par les questions des électeurs ou des intervieweurs alors qu’il tente d’entrer en contact avec les électeurs religieux conservateurs qui sont essentiels à sa capacité à remporter l’investiture républicaine.

Dans une interview en mai, il a déclaré à Jenna Ellis, ancienne avocate de Donald Trump, que la foi est le « fondement de ma vie ».

Le mois suivant, DeSantis a déclaré à l’analyste politique David Brody du Christian Broadcasting Network que sa maison « est une maison centrée sur le Christ » et que son verset biblique préféré est Jean 14 :6, dans lequel Jésus dit à ses disciples : « Je suis le chemin, la vérité et la vie.

Mais même aujourd’hui, DeSantis parle souvent de foi de manière plus générale que de pratiques ou de croyances spécifiques.

America, un magazine mensuel catholique, a tenté d’obtenir plus de détails sur ses convictions au printemps dernier. La campagne n’a cependant pas répondu directement à bon nombre de ses questions. L’article qui en a résulté – paru peu de temps avant que DeSantis n’annonce sa candidature à la présidentielle – s’intitulait « La mystérieuse foi catholique de Ron DeSantis », et concluait que lui et sa femme « discutent rarement des particularités de leurs croyances religieuses en public ».

De même, dans son livre « Le courage d’être libre », publié au début de cette année, DeSantis a fait référence à plusieurs reprises à ses racines catholiques, mais il n’est pas entré dans les détails de sa religion.

Lors de sa cérémonie d'investiture pour son deuxième mandat de gouverneur en janvier, DeSantis a utilisé une Bible appartenant à l'expert conservateur Glenn Beck.
Lors de sa cérémonie d’investiture pour son deuxième mandat de gouverneur en janvier, DeSantis a utilisé une Bible appartenant à l’expert conservateur Glenn Beck.Lynne Sladky / Dossier AP

L’approche est différente de celle de Biden, par exemple, qui s’appuie plus spécifiquement sur son catholicisme.

« Comme Biden, DeSantis a grandi dans la religion catholique. Contrairement à Biden, le catholicisme ne fait pas partie de sa marque politique », a déclaré Richard Amesbury, directeur de l’école d’études historiques, philosophiques et religieuses de l’Arizona State University. « Mais récemment, DeSantis a invoqué une identité chrétienne générique, renforcée par le soutien des pasteurs évangéliques et d’autres chefs religieux. »

Anthea Butler, présidente du département d’études religieuses de l’Université de Pennsylvanie, a déclaré que DeSantis avait très probablement hésité à parler du fait qu’il était catholique de par sa conception. S’y plonger n’était pas une partie nécessaire de ses premiers succès politiques, mais il essaie maintenant de courtiser les évangéliques de l’Iowa.

« Il n’en avait jamais parlé auparavant parce qu’il n’était pas obligé de le faire. C’est la Floride – vous pouvez être catholique, surtout dans des endroits comme le sud de la Floride, et personne ne s’en soucie », a déclaré Butler, chroniqueur pour MSNBC. « Maintenant, il doit convaincre les évangéliques qu’il est comme eux, ce qui est très différent. »

Parfois, DeSantis a tenté de mélanger la rhétorique religieuse avec un message politique – avec plus ou moins de succès.

Dans une série de discours lors de sa campagne de réélection au poste de gouverneur de 2022, DeSantis a commencé à utiliser une version modifiée d’Éphésiens 6, qui dit : « Revêtez l’armure complète de Dieu, afin de pouvoir prendre position contre les stratagèmes du diable. » Dans ses discours, cependant, DeSantis a remplacé « celui du diable » par « celui de la gauche », insérant un peu de politique partisane dans le passage.

Utiliser la religion pour promouvoir sa politique n’a pas toujours été entièrement couronné de succès.

DeSantis a également reçu une attention particulière, et quelques réticences, pour une publicité télévisée qu’il a diffusée l’année dernière lors de sa campagne de réélection et qui lui a donné un rôle central dans l’histoire de la création biblique. Le narrateur de la vidéo de deux minutes a déclaré que le huitième jour, « Dieu a créé un combattant ». La voix a joué sur des images de DeSantis, ce qui implique clairement qu’il est un sauveur envoyé du ciel.

« Et le huitième jour, Dieu a méprisé son paradis prévu et a dit : ‘J’ai besoin d’un protecteur’ », a déclaré le narrateur. « Alors Dieu a créé un combattant. »

Plus récemment, en avril, DeSantis a pris la parole à la Liberty University de Lynchburg, en Virginie, l’une des plus grandes universités chrétiennes du monde. Là, il s’est davantage concentré sur les priorités politiques liées à la guerre culturelle qu’il a défendues en tant que gouverneur que sur des thèmes religieux ou religieux spécifiques.

« Nous avons fait de la Floride l’État où l’on se réveille pour mourir », a déclaré DeSantis. « Le virus de l’esprit éveillé représente une guerre du mérite. Cela représente une guerre contre la réussite. C’est une forme de marxisme culturel qui cherche à utiliser la politique identitaire pour diviser les Américains.»

Au cours d’une campagne électorale chargée en juin qui comprenait des réunions avec des pasteurs et un public évangélique, DeSantis a déclaré : « Je mènerai le bon combat, je terminerai la course et je garderai la foi. »

La capacité de DeSantis à se connecter avec les électeurs religieux est particulièrement importante dans l’Iowa, avec son important électorat religieux conservateur du caucus GOP. C’est un État incontournable si DeSantis espère éroder l’avance de Trump, qui est largement considéré comme le favori de la course.

« Pour Ron, la religion est une question de commodité politique », a déclaré l’un des anciens membres du personnel, qui, comme les autres, a obtenu l’anonymat par crainte de représailles.

DeSantis, bien sûr, serait loin d’être le premier homme politique à invoquer la religion ou à tirer parti de la foi à des fins politiques – en particulier dans un pays où un nombre décroissant d’Américains participent à une religion organisée, mais où l’on s’attend toujours à ce que les présidents soient religieux.

Trump a également considérablement modifié sa façon de parler de sa foi et de sa religion au fil du temps.

Trump, par exemple, n’était pas un fidèle fidèle avant de devenir président, et sa vie personnelle et ses commentaires étaient loin de ce qui est traditionnellement considéré comme acceptable pour de nombreux électeurs religieux. Trump a été marié trois fois et il fait face à une inculpation pour des allégations liées à des paiements secrets à une star de cinéma pour adultes à l’approche de l’élection présidentielle de 2016. Lors de sa campagne électorale en 2016, il a répondu « Deux Corinthiens » lorsqu’on lui a demandé quel était son verset biblique préféré, plutôt que « Deuxième Corinthiens », ce qui a attiré le ridicule des évangéliques.

Mais il a quand même réussi à courtiser les électeurs évangéliques avec sa politique et a organisé une séance photo à Washington, DC, tenant une Bible devant une église historique – alors que les forces de l’ordre évacuaient violemment les manifestants.

La campagne présidentielle de DeSantis a fait des percées auprès de certains dirigeants religieux politiquement influents.

Plus particulièrement, la semaine dernière, il a reçu le soutien de Bob Vander Plaats, un leader évangélique politiquement influent de l’Iowa, qui a soutenu les trois derniers vainqueurs de la première course à l’investiture présidentielle de l’Iowa. Il a félicité DeSantis pour avoir signé l’interdiction de l’avortement pendant six semaines et a critiqué Trump pour avoir qualifié cette décision de « terrible erreur ».

Vander Plaats était auparavant un partisan politique de Trump.

« Donald Trump, longtemps favori des évangéliques, même s’il n’a pas de marque religieuse, a récemment été perçu par les évangéliques comme hésitant quant à l’avortement, qualifiant l’interdiction de l’avortement de six semaines en Floride de « chose terrible et de terrible erreur » », a-t-il déclaré. « Il reste cependant à voir si DeSantis réussira à lui retirer des voix. »

Trump continue d’avoir une avance considérable dans la plupart des premiers États, y compris l’Iowa, et il a exprimé peu d’inquiétude quant à sa position auprès des électeurs évangéliques, comme en témoigne le fait qu’il a fustigé Vander Plaats après l’approbation de DeSantis – ce qui est généralement impensable pour les républicains qui se présentent. les caucus de l’État.

« Bob Vander Plaats, l’ancien comptable d’un lycée de l’Iowa, fera tout pour gagner, ce qu’il n’a pas fait depuis de nombreuses années », a écrit Trump sur Truth Social.

Pour sa deuxième investiture l’année dernière, DeSantis a adopté une approche différente. Au lieu d’une Bible commandée sur Amazon, il a utilisé une Bible historique d’Aitken prêtée par l’expert conservateur Glenn Beck. Il a été approuvé par le Congrès en 1782 et a des liens avec les pères fondateurs de la nation.

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