L’augmentation du spam nécrologique

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Fin décembre 2023, plusieurs amis de Brian Vastag et Beth Mazur ont été dévastés d'apprendre la mort subite du couple. Vastag et Mazur ont consacré leur vie à défendre la cause des personnes handicapées et à écrire sur les maladies chroniques. Alors que les nécrologies apparaissaient sur Google, les membres de leur communauté ont commencé à se téléphoner pour partager la terrible nouvelle, atteignant même les personnes en vacances à l'autre bout du monde.

Sauf que Brian Vastag était bien vivant, inconscient des fausses nécrologies qui s'étaient retrouvées en tête des résultats de recherche Google. Beth Mazur était en fait décédée le 21 décembre 2023. Mais les articles spammés qui remplissaient désormais le Web affirmaient que Vastag lui-même était également décédé ce jour-là.

« [The obituaries] a eu cet impact réel où au moins quatre personnes que je connais ont appelé [our] amis communs, et je pensais que j'étais mort avec elle, comme si nous avions un pacte de suicide ou quelque chose comme ça », explique Vastag, qui a été marié à Mazur pendant un certain temps et est resté proche d'elle. « Cela a causé une détresse supplémentaire à certains de mes amis, et cela m'a vraiment mis en colère. »

« Beth Mazur et Brian Vastag nécrologie, syndrome de fatigue chronique (CFS/ME) tués 2 », lit-on dans un article sur un site Web intitulé Eternal Honoring. Un autre site appelé In Loving Memories News dit : « Nécrologie de Beth Mazur et Brian Vastag, syndrome de fatigue chronique (CFS/ME) ». En plus des articles affirmant que Vastag était mort, il y avait de nombreuses fausses nécrologies sur Mazur, écrites avec des titres clickbaity et des structures optimisées pour les moteurs de recherche.

« … au moins quatre personnes que je connais ont appelé [our] amis communs, et je pensais que j'étais mort avec elle, comme si nous avions un pacte de suicide ou quelque chose comme ça.

Le bord a identifié plus d'une douzaine de sites Web publiant des articles sur la mort de Mazur, ainsi que plusieurs vidéos YouTube de personnes lisant des nécrologies à partir d'un script. Les sites portent des noms étranges et inconnus et maintiennent un flux constant d’articles sur un large éventail de sujets, y compris la mort d’individus dans le monde. Les articles sont maladroits et fournissent peu d’informations, mais sont remplis de mots-clés recherchés par les utilisateurs de Google. Au-delà de la douzaine de sites écrivant sur Mazur, il existe un vaste réseau de sites Web de haut rang qui gagnent de l’argent lorsque la famille, les amis et les connaissances recherchent des informations sur une personne décédée.

Les sites ont la particularité d’être générés à l’aide d’outils d’intelligence artificielle. Vastag soupçonne que la désinformation autour de sa mort apparente, par exemple, pourrait être attribuée à quelqu'un qui a récupéré un article d'opinion co-écrit par Vastag et Mazur (un article affirmant que Vastag était décédé semble être un résumé de l'article par AI). Les nécrologies sont détachées et presque identiques les unes aux autres, avec quelques mots déplacés et répétant des détails inexacts, comme l'endroit où vivait Mazur. Les articles ont commencé à paraître un jour après une annonce du MEAction Network, une organisation à but non lucratif qu'elle a cofondée.

Google a longtemps eu du mal à contenir le spam nécrologique : pendant des années, des sites Web d'appâts SEO nécessitant peu d'efforts ont mijoté en arrière-plan et sont apparus en haut des résultats de recherche après le décès d'un individu. Les sites monétisent ensuite le contenu de manière agressive en chargeant les pages avec des publicités intrusives et en profitant lorsque les chercheurs cliquent sur les résultats. Aujourd’hui, la disponibilité généralisée d’outils d’IA générative semble accélérer le déluge de fausses nécrologies de mauvaise qualité.

Le « scraping nécrologique » est une pratique courante qui touche non seulement les célébrités et les personnalités publiques, mais également les particuliers moyens. Les salons funéraires traitent avec des sites d'agrégation de notices nécrologiques depuis au moins 15 ans, explique Courtney Gould Miller, directrice de la stratégie chez MKJ Marketing, spécialisée dans la commercialisation de services funéraires. Les sites parcourent les articles de presse et les sites Web des pompes funèbres locales, à la recherche d'annonces de décès initiales contenant des détails de base tels que le nom, l'âge et le lieu où un service pourrait avoir lieu. Ils récupèrent ensuite et republient le contenu à grande échelle, en utilisant des formats modélisés ou, de plus en plus, des outils d'IA.

Les nécrologies sont détachées et presque identiques les unes aux autres, avec quelques mots déplacés et répétant des détails inexacts.

Legacy.com est la version la plus grande et la plus établie des agrégateurs, mais d'innombrables sites Web plus petits et plus sommaires apparaissent continuellement. Certains de ces sites contiennent des informations inexactes, comme la date ou le lieu d'un service commémoratif. D'autres collectent des commandes de fleurs ou de cadeaux qui n'arrivent pas à temps, frustrant la famille et les amis et causant des maux de tête aux salons funéraires locaux, explique Gould Miller. Les sites de regroupement surpassent régulièrement les salons funéraires qui entretiennent des relations avec des familles en deuil.

« Je pense [Google is] en regardant qui a le plus de backlinks, qui a le plus d'autorité, qui a le plus de trafic, les éléments typiques que leurs algorithmes examinent. Bien entendu, un agrégateur aura plus de tout cela qu’une maison funéraire locale », explique Gould Miller. « C'est le cœur de métier des agrégateurs, non ? Ils savent que les algorithmes de recherche Google sont de leur côté.

« Google vise toujours à afficher des informations de haute qualité, mais le manque de données constitue un défi connu pour tous les moteurs de recherche », a déclaré le porte-parole de Google, Ned Adriance. Le bord dans un e-mail. « Nous comprenons à quel point ce contenu peut être pénible et nous travaillons pour lancer des mises à jour qui amélioreront considérablement les résultats de recherche pour des requêtes comme celles-ci. » Adriance a déclaré que Google avait mis fin à plusieurs chaînes YouTube signalées par Le bord qui partageaient des avis de décès et des avis de décès SEO-bait, mais ont refusé de dire si les sites Web signalés violaient les politiques anti-spam de Google.

Après que Vastag ait découvert les articles affirmant que lui aussi était mort, il les a signalés à Google, dans l'espoir que les pages soient supprimées de la recherche. La société a renvoyé une réponse standardisée, affirmant que les sites signalés ne violaient pas ses politiques.

Certains sites Web publient un flux constant d’articles d’actualité sur les personnes décédées. L’IA n’a fait qu’aggraver le problème, rendant plus difficile de déterminer au premier coup d’œil la légitimité des nécrologies, lorsque la famille et les amis en deuil ne regardent pas attentivement l’URL d’un article ou de son auteur.

Un site appelé The Thaiger regorge d’actualités couvrant tous les sujets imaginables. Ses auteurs suivent les cycles de l’actualité virale, comme les polémiques politiques dans les universités de l’Ivy League. Dans la catégorie d'informations sur la Thaïlande : « Les crottes publiques d'un homme dans un showroom automobile thaïlandais créent un buzz en ligne. » La section Tendances présente des articles tels que « La surprenante révélation de Pedro Pascal vole la vedette aux Emmy Awards 2024 » et d'autres pastiches du clickbait Internet du début des années 2010.

Les histoires de décès sont souvent qualifiées de « tendances », même si rien n'indique que la personne était connue en dehors de sa communauté.

Mais parmi les centaines d’articles de potins sur les célébrités et de récapitulations de vidéos TikTok se trouvent des articles morbides et robotiques sur la mort de personnes ordinaires qui n’étaient pas des personnalités publiques. Les écrivains de The Thaiger – basé à Bangkok, en Thaïlande – produisent parfois plus de 20 articles par jour, y compris des articles nécrologiques SEO sur des personnes décédées des suites d'une maladie ; des étudiants décédés par suicide ; et les mineurs qui ont eu des accidents de voiture mortels. Les histoires suivent une structure similaire, utilisant parfois des phrases vagues identiques sur le défunt. Les histoires de décès sont souvent étiquetées comme « tendances », même lorsque rien n'indique que l'individu était connu en dehors de sa communauté, et les articles semblent regrouper ou réécrire des reportages d'actualité locaux, des publications sur les réseaux sociaux ou de véritables nécrologies de la famille.

Le contenu de The Thaiger a la particularité d'être généré à l'aide de l'intelligence artificielle. Les articles nécrologiques sont rédigés avec une gravité indéfinissable, utilisant des expressions peu naturelles comme la « marque indélébile » qu’une personne a laissée, ou sa « disparition prématurée », mais sans aucun détail réel sur sa vie. Les articles sont rédigés comme des nécrologies et des articles de presse typiques, mais ils manquent de citations de la famille ou des amis du défunt et ne citent pas de reportages extérieurs.

Avis de décès publiés sur The Thaiger ont pour eux une qualité inhumaine et inappropriée. Certains articles promettent un « récit complet » de la mort, ou que « Internet est en effervescence » d’intérêt pour l’événement. « D'autres mises à jour sont attendues, et il est conseillé au public curieux et inquiet de rester à l'écoute des informations vérifiées », lit-on dans un article sur le décès d'une femme de Calgary, au Canada. Chaque coin du site regorge de publicités.

La page du personnel de Thaiger répertorie huit écrivains, dont aucun ne semble avoir de profil LinkedIn, et dont au moins trois semblent être générés par l'IA dans leurs portraits. « Luke Chapman », qui couvre l'actualité australienne et néo-zélandaise, par exemple, porte une chemise boutonnée ouverte avec des boutons des deux côtés. «Jane Nelson», décrite comme «une journaliste financière chevronnée», porte un collier en or qui disparaît à mi-hauteur de sa poitrine. Même pour les profils qui présentent ce qui semble être des photos de personnes réelles, les auteurs sont comme des fantômes : il n'existe aucune trace de ces journalistes existant ailleurs.

Le tigre et le PDG Darren Lyons n'a pas répondu aux multiples demandes de commentaires. Après Le bord interrogé sur les portraits générés par l'IA, The Thaiger a silencieusement supprimé les auteurs de la page du personnel, ainsi que leurs archives d'articles.

Sur un autre site appelé FreshersLive, les articles sur les personnes décédées sont impitoyablement optimisés pour Google. Des mots clés tels que « Beth Mazur », « MEAction Network » et « Chronic Fatigue Syndrome » sont éparpillés dans quelques phrases. La copie est divisée en plusieurs sections avec des sous-titres axés sur le référencement, comme « Qui était Beth Mazur ? et « Est-ce que Beth Mazur est morte? » Il y a même une section FAQ en bas – une version plus sombre et plus cruelle d'une tactique répandue sur le Web.

Dans une réponse envoyée par courrier électronique à Le bordAux questions de , une personne qui s'est identifiée uniquement comme « Dilip » a nié que le site utilisait des outils d'IA et a déclaré que le personnel avait tenté de contacter la famille du défunt. Lorsqu'on lui a demandé comment FreshersLive trouve et évalue les décès sur lesquels écrire, « Dilip » a répondu : « C'est hautement confidentiel. »

« Celui qui a inventé [the articles] – ils ne connaissaient pas Beth, ils ne savent rien d'elle », a déclaré Vastag Le bord. « Ils n'ont pas le droit de publier une nécrologie à son sujet. »

La propre nécrologie de Vastag pour Mazur a été publiée le 12 janvier, quelques semaines après sa mort. Et même si les sites de spam étaient plus rapides, seule la nécrologie de Vastag indique la véritable personne qu'était Mazur.

Elle a travaillé dans la technologie avant de tomber malade. Au cours des derniers mois de sa vie, elle a également expérimenté des outils d'IA générative comme ChatGPT, a déclaré Vastag. Le bord. Elle était drôle et intelligente, et ses amis et collègues se souviennent d'elle comme d'une organisatrice visionnaire qui ne cherchait pas de reconnaissance pour son travail. Elle a planifié et organisé des soirées à thème pour des amis, a dansé à Burning Man et a aidé les patients à accéder aux soins et aux ressources. Bien entendu, aucune des nécrologies de spam ne mentionne ces faits.

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