Pourquoi les armes nucléaires spatiales suscitent-elles des tensions entre Moscou et Washington ?

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Sur cette photographie de piscine distribuée par l'agence d'État russe Spoutnik, le président russe Vladimir Poutine s'entretient avec des étudiants et des travailleurs industriels de la région de Tcheliabinsk à l'usine Stankomash de Tcheliabinsk le 16 février 2024.

Alexandre Ryumine | Afp | Getty Images

Une nouvelle dispute entre Washington et Moscou a sonné l'alarme quant au risque potentiel d'une attaque par satellite nucléaire depuis l'espace qui pourrait provoquer le chaos dans les systèmes de communication critiques sur Terre.

La Russie a démenti les allégations américaines selon lesquelles elle développait une arme nucléaire antisatellite basée dans l'espace. Le président Vladimir Poutine a déclaré mardi que le Kremlin était « catégoriquement contre » le déploiement d'armes nucléaires dans l'espace et a accusé la Maison Blanche d'effrayer les législateurs pour qu'ils adoptent cette arme. un nouveau programme d'aide à l'Ukraine.

Cela fait suite à un rapport de Reuters publié plus tôt mardi, citant une source, selon lequel les États-Unis pensent que Moscou développe une arme nucléaire spatiale dont la détonation pourrait détruire les satellites qui soutiennent les infrastructures critiques américaines, notamment les communications militaires et les services de téléphonie mobile. Avresco n'a pas pu vérifier le rapport de manière indépendante.

La sonnette d'alarme concernant les avancées nucléaires russes a été lancée pour la première fois la semaine dernière lorsque le président de la commission du renseignement de la Chambre des représentants américaine, Mike Turner, a mis en garde contre une « menace grave pour la sécurité nationale » liée aux capacités russes dans l'espace.

Le président Joe Biden a déclaré plus tard que Moscou semblait développer une arme antisatellite, mais a noté qu'elle ne représentait pas de « menace nucléaire » urgente pour le peuple américain et a déclaré qu'il espérait que la Russie ne la déploierait pas. Cependant, une source proche du dossier a déclaré à Bloomberg qu'une telle capacité pourrait être lancée en orbite dès cette année.

C'est une arme aveugle. La dénotation serait omnidirectionnelle.

Kari Bingen

directeur du projet de sécurité aérospatiale et chercheur principal du programme de sécurité internationale au Centre d'études internationales stratégiques.

Des analystes ont déclaré à Avresco que le déploiement d'une telle arme pourrait causer des dommages « aveugles », causant des ravages sur les systèmes dont dépendent les gens pour les services quotidiens tels que les paiements, la navigation GPS et même la météo.

« L'espace fait partie intégrante de notre vie quotidienne, que nous en soyons conscients ou non », a déclaré Kari Bingen, directeur du projet de sécurité aérospatiale et chercheur principal du programme de sécurité internationale au Centre d'études internationales stratégiques.

Que sont les armes nucléaires spatiales et quelles perturbations pourraient-elles provoquer ?

Les armes nucléaires antisatellites spatiales – ou armes nucléaires spatiales – sont un type d’arme conçue pour endommager ou détruire les systèmes satellitaires. Cela peut être à des fins stratégiques, par exemple pour neutraliser les opérations militaires d'un adversaire, ou à des fins perturbatrices, comme la désactivation des infrastructures de télécommunications civiles.

Une arme nucléaire spatiale pourrait être déployée depuis la Terre ou depuis l’espace, créant finalement une énorme impulsion électromagnétique, ou surtension électrique, qui pourrait détruire les satellites et faire frire les systèmes électroniques. La libération de rayonnements dans le champ magnétique terrestre pourrait également dégrader les satellites spatiaux au fil du temps, bien qu'il soit peu probable que les rayonnements causent des dommages directs aux humains.

« C'est une arme qui frappe sans discernement », a déclaré Bingen. « La dénotation serait omnidirectionnelle. »

Aucune arme de ce type n’a été utilisée jusqu’à présent, bien que la Chine, la Russie et les États-Unis les aient tous utilisés pour abattre leurs propres satellites lors de démonstrations de puissance militaire.

Un déploiement hostile pourrait avoir de graves conséquences sur le vaste réseau satellitaire mondial.

Une antenne parabolique en arrière-plan de la pleine lune à Bogota le 27 novembre 2023.

Juan Barreto | Afp | Getty Images

En avril 2023, selon le Bureau des affaires spatiales des Nations Unies, il y avait près de 7 800 satellites opérationnels sur l'orbite terrestre, prenant en charge tout, des réseaux téléphoniques et Internet aux télévisions, en passant par les services financiers, les systèmes agricoles et la surveillance spatiale.

Les satellites sont également essentiels aux opérations militaires, car ils contribuent à collecter des renseignements et à détecter les lancements de missiles, tout en permettant la navigation et les communications. Starlink, le réseau satellite appartenant à Elon Musk, par exemple, a fourni aux forces ukrainiennes une communication ininterrompue sur le champ de bataille au début de la guerre – même si des inquiétudes sont apparues depuis quant au fait que la Russie coopte ces services dans les zones occupées.

La nature précise d’un système antisatellite de fabrication russe n’est actuellement pas claire. Cependant, des analystes ont déclaré à Reuters qu'ils pensaient qu'il utiliserait probablement l'énergie nucléaire pour aveugler, brouiller ou griller les composants électroniques à l'intérieur des satellites – plutôt que d'être une ogive nucléaire conçue pour les abattre.

L'impact potentiel d'une attaque antisatellite dépendrait également de l'altitude de l'engin ciblé et de sa proximité avec d'autres satellites. Les analystes ont déclaré à Bloomberg que les dommages causés à un satellite en orbite terrestre basse – la position standard de la plupart des satellites commerciaux – pourraient faire frire d'autres satellites sur des centaines de kilomètres.

« Tout dépend de l'endroit où se produirait la détonation et des satellites qui se trouvent à proximité », a déclaré Bingen.

Quelle est la probabilité d’une attaque anti-satellite ?

Le déploiement d’une arme nucléaire spatiale marquerait une avancée majeure des capacités militaires de la Russie et une grave escalade des tensions géopolitiques.

Les États-Unis ont déjà déclaré qu'ils estimaient que le système développé par la Russie violerait le Traité sur l'espace extra-atmosphérique – un accord de 1967 interdisant aux signataires, y compris la Russie et les États-Unis, de placer « en orbite autour de la Terre tout objet transportant des armes nucléaires ou tout autre type d'armes ». armes de destruction massive. »

De plus, cela témoignerait d’un effort direct visant à saper la sécurité nationale et économique des États-Unis.

« Ils [Russia] « Nous avons observé à quel point les capacités spatiales sont importantes pour notre sécurité nationale et notre viabilité économique », a déclaré Bingen.

Il est incroyablement difficile de se défendre. Il n’existe pas de solution miracle.

Kari Bingen

directeur du projet de sécurité aérospatiale et chercheur principal du programme de sécurité internationale au Centre d'études internationales stratégiques.

Face à de telles vulnérabilités, les États-Unis ont modifié leur stratégie en matière d’architecture spatiale au cours des dernières administrations, optant pour des modèles plus largement distribués, composés de satellites plus nombreux et plus petits. Mais d’importantes vulnérabilités demeurent.

« C'est incroyablement difficile de se défendre. Il n'y a pas de solution miracle », a déclaré Bingen.

La menace d’un conflit nucléaire s’est intensifiée depuis le début de l’invasion à grande échelle de l’Ukraine par la Russie en février 2022, marquant un retrait des traités de contrôle des armements de l’époque de la guerre froide. En 2023, Poutine a suspendu l’observation par la Russie du traité New START, le dernier accord limitant la taille des arsenaux nucléaires des États-Unis et de la Russie.

Bingen a néanmoins déclaré qu'elle pensait que l'utilisation d'un tel outil resterait une « arme de dernier recours » pour la Russie.

« Cela reviendrait à franchir le seuil nucléaire, donc cela reste une décision incroyablement grave. Je devrais croire que cela s'apparenterait davantage à une arme de dernier recours », a-t-elle déclaré.

La prochaine frontière militaire

L’espace est souvent présenté comme la prochaine frontière géopolitique, offrant un nouveau domaine de combat militaire et de différends internationaux.

Les dépenses de défense spatiale ont grimpé à environ 54 milliards de dollars en 2022, contre 45 milliards de dollars l'année précédente, selon les derniers chiffres de la Space Foundation américaine à but non lucratif. Les États-Unis semblent mener cette offensive, même si le rapport reconnaît que les chiffres officiels pour la Russie et la Chine sont plus difficiles à obtenir.

Le secrétaire général de l'OTAN a déclaré samedi à Avresco que l'alliance militaire était depuis longtemps consciente des « défis et menaces » de l'espace et a indiqué qu'elle était prête à défendre toute attaque spatiale.

Une révision de 2021 de la politique spatiale de l'OTAN a déclaré qu'une attaque vers, depuis ou dans l'espace présenterait un « défi clair » pour l'alliance et pourrait conduire à l'invocation de sa clause de défense mutuelle de l'article 5.

« L'OTAN est prête à défendre tous ses alliés contre toute menace dans n'importe quel domaine », a-t-il déclaré samedi à Silvia Amaro de Avresco lors de la conférence sur la sécurité de Munich.

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